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Construida sobre raíces humildes, la sueca Alimak Hek desarrolla elevadores de piñón y cremallera para estructuras icónicas

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El sistema de piñón y cremallera de la Casa del Parlamento de Australia se integra perfectamente en la estructura del mástil de la bandera.

Cuando Alimak Hek presentó su polipasto de construcción de piñón y cremallera en Estocolmo, Suecia, a principios de la década de 1960, casi se ríe de la ciudad, recuerda el CEO Tormod Gunleiksrud. Hoy, la compañía que tiene sus raíces en una humilde mezcladora de mortero ha desarrollado sistemas de piñón y cremallera que navegan por algunas de las estructuras más emblemáticas del mundo, como la Torre Eiffel en París y la Royal Opera House en Londres. Y, en 2013, Alimak Hek cumple 25 años de servicio con un sistema único de piñón y cremallera con dos elevadores que atraviesa delicadamente 81 m de asta de bandera en lo alto de la Casa del Parlamento en Canberra, Australia. Diseñado por Alimak Hek, permite a los trabajadores, entre otras cosas, cambiar una bandera que tiene la mitad del tamaño de una cancha de tenis.

La empresa que es hoy Alimak Hek fue fundada como “Alimak” en 1948 por el ex trabajador de la construcción Alvar Lindmark, quien patentó su mezclador de mortero Limak ese año y presentó su primer polipasto de construcción unos años más tarde. “Hek” se agregó al nombre cuando la compañía se fusionó con Hek, con sede en Holanda, en 2001. Mediante la mejora de la tecnología existente, la expansión a mercados objetivo y la adquisición de competidores, Alimak Hek ha crecido hasta el punto en que su nombre ahora es sinónimo de rack- y tecnología de piñón. En la actualidad, la cartera de productos de Alimak Hek cuenta con montacargas de construcción, elevadores industriales, plataformas de transporte, montacargas de materiales y plataformas de trabajo.

Construyendo un mejor polipasto

Los sistemas de piñón y cremallera actuales de la compañía se basaban en polipastos relativamente simples como el Raise Climber, que era popular en la industria minera en la década de 1950. El sistema de pin-rack del escalador era utilitario y bueno para la minería, pero Lindmark se esforzó por mejorarlo haciéndolo más rápido y minimizando la vibración. 

La solución fue un sistema de piñón y cremallera similar a un predecesor impopular: después de que se emitiera una patente para el sistema, solo se utilizó en un edificio de apartamentos de Estocolmo de la década de 1880. Al ver el primer diseño de Lindmark, la Junta Sueca de Seguridad y Salud Ocupacional básicamente le dijo a su diseñador que fuera home. Lo hizo, pero se había encendido un fuego en él para llegar a un polipasto irreprochable. Después de un par de años, el equipo de diseño de Lindmark ideó un polipasto que podía montarse fácil y rápidamente prácticamente a cualquier altura. A la industria de la construcción le acabó gustando, mucho.

Entra en juego un poco de sigilo

La mezcladora de mortero de Lindmark fue diseñada para facilitar la construcción de ladrillos y se la considera "la mano que nunca se detiene". Después de una reacción inicial de los mezcladores humanos que sintieron que sus trabajos estaban siendo amenazados, el mezclador finalmente ganó un punto de apoyo en el mercado. Luego vino el desarrollo del primer polipasto de construcción. Hecho de madera, fue diseñado para aliviar la extenuante tarea de llevar materiales a los tejados, algo que Lindmark no recordaba con tanto cariño de sus días como trabajador de la construcción. Mejoró los diseños iniciales y terminó disfrutando del éxito con el producto, vendiendo casi 100 unidades en solo unos pocos meses.

Al principio también fue difícil para los polipastos. Los críticos señalaron las vibraciones del polipasto y la susceptibilidad del sistema al desgaste. Sin embargo, la compañía tenía fe en su producto, tanto que cuando uno de sus directores fue designado para un comité nacional para determinar nuevas regulaciones de polipastos, deliberadamente minimizó la importancia del sistema para adormecer a los competidores en un falso sentido de complacencia.

La estratagema funcionó, con lo que en ese momento Alimak Verken se convirtió en un jugador dominante en el mercado. La introducción por parte de la compañía de su polipasto de piñón y cremallera terminó jugando un papel importante en el “Proyecto Millón” del gobierno sueco, dijo Gunleiksrud, cuyo objetivo era construir un millón de unidades de vivienda en 10 años.

La empresa fundada por un trabajador de la construcción que pidió prestado 500 SEK (73.48 dólares estadounidenses) se ha convertido en una empresa con unos 900 empleados en todo el mundo, sin contar los contratistas que trabajan proyecto por proyecto. Con la mayor parte de sus operaciones en Suecia y China, Alimak Hek tiene presencia en unos 30 países, dijo Gunleiksrud. Y, quizás más satisfactorio, continúa aterrizando proyectos complejos y desafiantes como la Casa del Parlamento de Australia en Canberra.

Las adquisiciones y fusiones han sido una gran parte de la historia del negocio. En 1996, Alimak adquirió Cimar, el principal fabricante italiano de plataformas de trabajo. Mientras tanto, la fusión de Alimak con Hek en 2001 marcó el comienzo de una nueva era de crecimiento, en la que la empresa continuó realizando adquisiciones y estableciendo filiales en los países emergentes de Brasil, India y China.

La televisión ayuda a llevar a Alimak Hek a nuevas alturas

A principios de la década de 1960, las televisiones aparecían cada vez más homes, y Alimak Hek estaba allí para desempeñar un papel fundamental. "Los televisores aparecían como hongos a finales de la década de 1950", escribe el autor Lars Westerlund en ALIMAK - Los primeros 50 años.

En respuesta, Lindmark esbozó un ascensor impulsado por gas específicamente para dar servicio a torres de radio y televisión. Estos productos terminaron, según la empresa, instalándose en todos los mástiles de TV de Suecia. También fueron exportados.

Alimak Hek informa que ha suministrado más de 200 ascensores a torres de comunicación en todo el mundo, al menos 100 de ellos a Terracom (anteriormente Televerket Radio Suecia). El mástil más alto de Suecia es el "Storbergsmasten", que mide 1099 pies (335 m). En Hudiksvall, Suecia, se utiliza para transmisiones de radio y televisión FM. La mayoría de los mástiles Alimak Hek miden entre 200 y 300 m, pero la compañía también construyó el polipasto para el mástil de radio de Varsovia, que con 645 m fue la estructura más alta del mundo hasta su colapso en 1991.

La compañía se ha convertido en un especialista en abordar proyectos desalentadores y únicos en todo el mundo, algo que Gunleiksrud dijo que siente es la clave para una estrategia de éxito que defiende un “enfoque centrado en la solución de los problemas del cliente, nuestra prioridad absoluta en la seguridad, ingeniería altamente profesional, calidad materiales y la preparación y capacidad de la empresa para respaldar nuestros productos durante la vida útil de producción ".

El sistema especializado que la compañía diseñó, instaló y ayuda a mantener para el asta de la bandera de la Casa del Parlamento es un testimonio de esta filosofía, dijo Gunleiksrud. Los ingenieros de Alimak Hek diseñaron el sistema de dos ascensores, uno que se desplaza en un ángulo de 400 y otro que se desplaza verticalmente, para combinar con la arquitectura. El primer ascensor tiene capacidad para tres personas y el segundo, una. En este sistema, Alimak Hek utilizó un piñón de bronce blando ya que:

  • Contiene el desgaste del elevador en un solo compartimiento encerrado dentro de la caja de cambios, en lugar del desgaste de los 81 m completos de cremallera que atraviesa el asta de la bandera
  • Permite que el ascensor funcione sin lubricantes.
  • Evita las posibles manchas del asta de la bandera
  • Minimiza el ruido y el movimiento de la cabina del ascensor.

A través de una cabina de jaula especializada, los trabajadores realizan tareas como reemplazar las luces quemadas que iluminan la bandera. Los empleados de la Casa del Parlamento se encargan de las reparaciones según sea necesario, y Alimak Hek da servicio al sistema cada cuatro años.

Alimak Hek no ha sido inmune a la recesión económica, dijo Gunleiksrud. Sin embargo, los funcionarios de la compañía vieron las señales temprano y ajustaron la organización y la base de costos de la compañía en consecuencia, explicó. Gunleiksrud dijo que la compañía está bien posicionada para el futuro. "Creemos que tenemos una buena estrategia para nuestra cartera de productos, así como también dónde nos gustaría venderlos", dijo. "Al final del día, todo se reduce al valor que puede aportar a sus clientes y asegurarse de que es competitivo en los campos en los que está activo".                  

Alimak Hek a través de los años

Alimak Hek tiene una historia que comienza en Estocolmo, Suecia, en 1948 con la mezcladora de mortero Limak patentada por Alvar Lindmark. Estos son algunos de los otros hitos en la historia de la empresa:

  • 1950: Se introduce el primer polipasto de material con torre de mástil de madera.
  • 1958: Inspirado por el relato bíblico de la escalera de Jacob, Lindmark presenta su primera plataforma de trabajo para trepar mástiles de piñón y cremallera.
  • 1960: Alimak establece su primera filial estadounidense en San Francisco. La empresa ha crecido hasta tener unos 250 empleados.
  • 1961: Se funda Hek en los Países Bajos.
  • 1962: Se introduce el primer polipasto de construcción de piñón y cremallera.
  • 1966: Se instala el primer ascensor industrial permanente Alimak.
  • 1968: filial establecida en Inglaterra.
  • 1973: Primera entrega de ascensor a la industria offshore; filiales establecidas en Francia y Dinamarca.
  • 1978: Alimak entra en el negocio de alquiler.
  • 1996: Alimak adquiere Cimar, el principal fabricante italiano de plataformas de trabajo.
  • 2001: Alimak y Hek se fusionan para formar Alimak Hek.
  • 2006: Alimak Hek comienza a fabricar en China.
  • 2008: Se establece la filial de la India.
  • 2010: Se establece la filial en Brasil.

Iconos de navegación

Alimek Hek se ha convertido en uno de los proveedores de soluciones de referencia para la navegación de iconos estructurales en todo el mundo. Hoy en día, los elevadores de cremallera y piñón personalizados de la compañía ayudan a dar servicio a estructuras como:

  • El Eurotúnel entre Dover, Inglaterra y Calais, Francia
  • La planta de la Arab Potash Company en el Mar Muerto, Jordania
  • Torre CN, Toronto
  • Torre eiffel, parís
  • Estación de investigación Halley, Antártida
  • La Torre de Collserola en Barcelona (una torre de 288.4 m diseñada para los Juegos Olímpicos de Verano de 1992)
  • Royal Opera House, Londres
  • Observatorio de neutrinos de Sudbury en Sudbury, Ontario (ubicado a unos 2 km bajo tierra)
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